Friday, December 25, 2009

Saturn's Children (by Charles Stross)


這是一本關於機器人的小說,開宗明義就列了阿西莫夫的機器人三定律;雖然 Stross 設定的時空背景是人類滅亡後的百年,但故事主軸仍不脫機器人和他們的造物主(Creators),人類,的關係。機器人在造物主消失後取代了造物主的地位,散布在太陽系各處 (星際旅行並沒有想像中的那麼簡單,要脫離太陽系的位能井是難上加難)。雖然人類已經不復存在,但機器人「沿襲」了階級制度,分成 aristo (貴族) 和 arbeiter (勞方,只能服從貴族的命令),只有少數機器人擁有「自由意志」。而為了維持機器人世界的和諧,消滅有機體 (self replicating machines) green goo (植物) 和 pink goo (動物) 存在的警察制度應運而生。

故事一開始描述類人 (humanoid) 機器人 Freya Nakamichi 47 (簡稱 Freya) 在金星上惹了不該惹的貴族,因而被貴族的爪牙們追殺。Freya 原本是提供性愛服務的女性機器人,但在人類滅亡後她和她的同胞們便無用武之地,只能淪為低階的工作者,飽受其他非類人機型的歧視;加上大部分機器人的體型都比正常人類要小上許多,讓 Freya 成為很明顯的目標。為了躲避貴族的威脅,她只好接下一份偷渡有機體到火星的工作,展開一連串行星之旅。整個故事的空間架構以太陽為中心大致上由內而外,從類地行星 (金星、水星、火星) 開始,到故事中段的木星 (的衛星),最後收尾在外太陽系,基本上就像個太陽系巡禮。而時間上則以 Freya 的故事線和她同胞 Juliette 的記憶互相穿插,在最後合而為一:Freya、Juliette 和她們的「始祖」 (樣板、範本) Rhea 一一出場,整個陰謀的來龍去脈才呼之欲出。

這是部機器人冒險、諜報、動作劇,但主角 Freya 的無能和無助也是一絕:動不動就被控制、被達到高潮 (別忘了她是性愛機器人) ... 。整個故事雖然有許多有趣的地方 (例如:如何防止 T-Rex 撞壞屋頂,哈),不過可惜的是,看到一半時我就已經猜出後面的發展。除了 Rhea 、Juliette、Freya 諜對諜的部分較為複雜之外,其他劇情過於單純、直線化。收尾略顯倉促則是跟 Accelerando 一樣的缺點:時空結構嚴謹的鋪陳帶了一個過於開放且含糊不清的結局。或許這是 Stross 作品量產的副作用之一?

Note1:
故事中不斷提到的 goo 令我想到以前玩的電腦遊戲:World of Goo 。關於故事中 goo 的真正意義可參考這個網頁

Note2:
Krantas 兄有更詳盡的心得

Saturday, December 12, 2009

PHYS7635 固態物理

概況:
趁剛考完試把這學期上課的狀況整理一下。這門是物理系開給研究所的固態物理一,使用的參考書籍主要是 Ashcroft & Mermin (兩位都是 Cornell 的教授) 在七零年代的經典之作 Solid State Physics,搭配大學部常用的 Kittel 和一些老師上課發的補充講義。(雖然被稱做固態物理一,但事實上 Cornell 並沒有固態物理二,因為目前沒人想要開。) 課程 loading 必須看自己以前學過多少(包含固態物理、量子力學等)而定,一般建議是修過大學部固態物理再修,不過個人認為其實不太一定需要。

上課:
授課老師是 Dan Ralph,物理系做實驗物理的教授之一。基本上 Dan 的理論基礎很好,學生有問題他都能回答得出來,而且幾乎都是問題結束的 -0.5~0.5 秒間就出現答案。對我來講,他的說話速度有點太快而且常常含在嘴邊,我去他 group meeting 時偶爾也聽不大懂他在問什麼。Dan 的板書速度非常快,所以抄筆記會很累,一堂課下來感覺像被疲勞轟炸。

內容:
(1) Crystal structure, diffraction theory and diffuse background (Debye-Waller factor)
(2) Phonon dispersion, quantum oscillator (Bose-Einstein distribution)
(3) Density of states / specific heat
(4) Phonon dynamics
(5) Two-level system (amorphous solids, dissipative quantum tunneling)
(6) Metals (electric/magnetic properties, band structures, tight binding, nearly free electron)
(7) Band dynamics (holes, Hall effect, quantum Hall effect)
(8) Semiconductors
(9) Electron-electron interactions (Landau-Fermi liquid theory, universal Hamiltonian)
(10) Magnetism and superconductivity (exchange energy, pairing energy)

作業:
基本上雖然作業有時需要些背景知識,但通常最需要的是時間!作業通常會比上課的內容難一些,且常常是跟近幾年的研究相關,例如:graphene 和 CNT 的 band structure、quantum Hall effect、Mott insulator 等等。而且有滿多題目必須用到 Matlab 或 Mathematica 等數學軟體(或其他程式)來跑,如果不熟悉寫程式可能會有點吃虧。不過,如果有認真寫 Dan 的作業,收穫會很多!(另,發下來的解答也寫得很詳細。)

考試(只有期末):
只考可以計算或能用簡單算式表示的部分,不會非常難。而且只佔總成績 20%,所以作業是重點。

補記:最後我拿 A